L'agriculture dans le contexte du changement climatique? Monsanto a une application pour ça

By climat-énergie on June 1, 2012

L'agriculture dans le contexte du changement climatique?  Monsanto a une application pour ça


smereka / Shutterstock

Vous savez probablement que Monsanto le premier producteur mondial de semences génétiquement modifiées - un géant de l'agro-industrie mondiale dont les critiques l'accusent de tout, de stimuler notre dépendance sur les pesticides à la conduite agriculteurs indiens au suicide.

Mais ce est en fait juste le dernier d'une longue série de l'évolution des identités d'entreprise. Lorsque la société a été fondée en 1901 par un pharmacien de Saint-Louis, son produit initial était édulcorant artificiel. Au cours des prochaines décennies Monsanto élargie en produits chimiques industriels, la publication de son premier herbicide agricole, 2,4-D, en 1945. Dans les années 50, il a produit détergent à lessive, l'insecticide DDT infâme, et des composants chimiques pour les bombes nucléaires. Dans les années 60, il débitait Agent Orange pour la guerre du Vietnam. Dans les années 70, il est devenu l'un des plus grands producteurs de lumières LED.

Ce est à cette époque que Robb Fraley, maintenant directeur de la technologie de Monsanto, a rejoint la société en tant que scientifique de la biotechnologie à mi-niveau. À l'époque, se souvient-il, la société avait sa main dans les puits de pétrole, des matières plastiques, des tapis - you name it. Ce ne était pas jusqu'à ce que les années 80 que Monsanto a commencé à orienter son attention sur la biotechnologie, la réalisation des premiers essais sur le terrain aux États-Unis de plantes transgéniques en 1987. À la fin des années 90, ce était une société de biotechnologie à part entière. Et au cours des 10 dernières années, après une série d'acquisitions de sociétés de semences, il est devenu la société nous le savons tous et l'amour - ou de la haine - aujourd'hui.

Maintenant, il ya une nouvelle évolution à l'horizon: «Je pourrais facilement nous voir dans les cinq ou 10 prochaines années étant une société de technologie de l'information», dit Fraley.

Ce est vrai: Monsanto fait un grand déménagement dans de grands données. L'enjeu est l'occasion de se adapter au changement climatique en utilisant l'informatique à côté de la science génétique controversée qui a été la signature de la société pour une génération. Données devrait bénéficier ligne de fond de Monsanto, trop: Dans son rapport annuel 2013, la société a blâmé les profits perdus sur les lacunes dans les connaissances sur la fois le climat et les pratiques agricoles de ses clients. Et les services d'information pourraient même aider Monsanto obtenir son pied (et ses graines) dans la porte des marchés mondiaux inexploitées de l'Afrique à l'Amérique du Sud.

Graines d'une entreprise de données

Quels que soient vos sentiments sur Monsanto, il est difficile d'argumenter que la société ne fait pas attention au changement climatique. Quand je ai rencontré Fraley à New York en Septembre, il a expliqué que depuis qu'il a rejoint la société en 1981, les scientifiques ont observé Monsanto ceintures de production de maïs migrent vers le nord d'environ 200 miles. Cela signifie bastions traditionnels comme Kansas deviennent moins productifs, tandis que de nouveaux marchés pour les produits Monsanto se ouvrent dans des endroits comme le Dakota du Nord et le sud du Canada. Mais pour Fraley, qui a passé sa carrière à fouiller dans les menus détails de nucléotides microscopiques, les tendances les plus intéressantes se dessinent sur une échelle beaucoup plus petite.

"Juste une différence quelques degrés change lorsque les insectes vont éclore, ou lorsque des maladies éclateront," dit-il. "Donc, qui met un véritable prime à la modélisation conditions microclimatiques, de sorte que vous pouvez devenir intuitive non seulement quel domaine, mais dont une partie d'un champ quelqu'un devrait se pencher sur."


L'agriculture dans le contexte du changement climatique?  Monsanto a une application pour ça


Montre conditions sur la ferme de ma famille dans l'Iowa Une capture d'écran de la base climatique application de mon iPhone en Octobre.



L'an dernier, Monsanto a fait un investissement majeur dans les grandes analyses de données quand il a payé $ 930 000 000 pour acquérir Corporation climatique, une entreprise de technologie de San Francisco dont l'activité initiale a été la vente de l'assurance-récolte pour les agriculteurs avec des taux fixés par certaines des données météorologiques les plus détaillées disponibles ne importe où. Ces jours-ci, le produit phare de Corp climatique est une application smartphone appelé climatiques de base. Montre maïs et le soja de la ferme de ma famille dans l'Iowa - La capture d'écran à gauche - de mon iPhone, repris au début Octobre. Vous pouvez voir chacune des cinq champs individuels en surbrillance. Il ya 30 millions de domaines agricoles en Amérique, et le soft a tout d'eux, mappé avec les données pédologiques et climatiques à une résolution de 10 mètres par 10 mètres.

L'application sait en temps réel la température de nos champs, la météo et l'humidité du sol, et ce que nous pouvons nous attendre sur ces paramètres pour la semaine à venir. Le tracteur vert me dit samedi est le meilleur jour pour travailler dans les champs. Si je devais données d'entrée sur les types de graines, je ai planté et quand, il pouvait me dire quand les récolter et combien rendement se attendre. Une prime, version payante de l'application comprend d'autres recommandations détaillées - par exemple, la quantité d'eau et d'engrais à utiliser.

Ce conseil, explique le PDG Dave climatique Corp. Friedberg, représente un changement fondamental "de la prise de décision fondée sur l'intuition à la prise de décision analytique," combinant des données climatiques en temps réel avec des enregistrements de la mine de Monsanto d'essais sur le terrain.

"En fin de compte tout cela est la numérisation des phénomènes physiques, et en user pour mieux prédire l'avenir," dit-il.

Bases de données tentaculaires ont longtemps été un élément essentiel dans la boîte à outils Monsanto. Localiser les gènes de caractères favorables dans les usines - la sécheresse ou la résistance aux insectes, par exemple - afin qu'ils puissent être élevés dans de nouvelles variétés de semences nécessite passant au crible des milliards de paires de bases dans un génome, ce qui est une raison pour laquelle la biotechnologie a augmenté en tandem avec l'ordinateur la puissance de traitement au cours des deux dernières décennies. Depuis les années 80, Monsanto a amassé l'une des plus grandes bases de données agricoles du monde, glanées dans les résultats des innombrables essais sur le terrain d'innombrables variétés de semences sous d'innombrables conditions expérimentales. Ce est ce qui a fait du climat Corp. tels un investissement intéressant: la possibilité d'intégrer la base de données climatiques de cette société avec les données de semences de Monsanto.

Avec Monsanto maintenant à la barre, une équipe d'une douzaine de chercheurs climatique Corp. travaillent à temps plein pour extraire des données climatiques à partir de satellites gouvernementaux et les stations météorologiques, capteurs de recherche universitaires, et toute autre source qu'ils peuvent trouver. Cela devient alimentée par un pipeline d'analystes de données et d'ingénieurs logiciels et émerge à l'autre extrémité que le climat de base.

Le gain pour les producteurs peut être énorme: Monsanto estime que les agriculteurs font généralement 40 choix clés dans le cours d'une saison-ce que la production de semences à planter, quand planter, et ainsi de suite. Pour chaque décision, il ya une possibilité d'économiser de l'argent sur les «intrants»: l'eau, le carburant, les semences, les traitements personnalisés chimiques, etc. Ces économies peuvent venir avec un avantage environnemental parallèle (moins de pollution par les engrais et insecticides). Ces décisions peuvent également aider les agriculteurs à faire de l'argent en serrant plus de rendement de la même superficie. Cette année, comme mon collègue Tom Philpott a rapporté, les coûts élevés des intrants et les prix des cultures à faible matières premières ont conduit les agriculteurs du Midwest de perdre 225 $ par acre de maïs et de 100 $ par acre de soja. Big data, Friedberg dit, révèle comment apparemment petite choix - une différence de quatre ou cinq jours au moment de la plantation, par exemple - peut avoir un impact significatif sur la récolte finale et sur les lignes de fond des agriculteurs.

Un nouvel outil pour l'adaptation au climat

L'agriculture de précision est également une stratégie d'adaptation au changement climatique essentielle. Les outils de données de Monsanto pourraient devenir une valeur inestimable pour les agriculteurs qui luttent pour faire face à des conditions changeantes, dit Rebecca Shaw, un scientifique de l'Environmental Defense Fund qui étudie le lien entre l'agriculture et les écosystèmes. Avec moins d'eau disponible, "nous ne pouvons pas nous permettre d'être inutile," dit-elle. «Ce est vraiment important que nous obtenions mieux comprendre ce que les besoins des cultures et quand, et se appliquent uniquement cela."

La promesse de l'agriculture axée sur les données, Shaw dit, est de rationaliser l'ensemble du processus et obtenir le même ou un meilleur rendement tout en réduisant les intrants.

Bien entendu, les données est une rue à double sens: Chaque nouvel utilisateur de logiciels climatique Corp. est une nouvelle source d'information en temps réel pour Monsanto sur ses clients - quels types de produits qu'ils utilisent et combien ils produisent ( ce est à dire, combien d'argent ils font). Matt Erickson, économiste à l'American Farm Bureau Federation, affirme que les agriculteurs ont besoin de procéder avec prudence lorsqu'ils se engagent à partager les données de propriété sur leurs opérations commerciales avec un tiers comme Monsanto. La clé, dit Erickson, est pour les agriculteurs et Monsanto d'être sur la même page quand il se agit de décider si et comment ces données seront partagées avec des tiers - d'autres détaillants, par exemple, ou des sociétés d'assurance-récolte. Ce est comme la façon dont nous voulons tous être tenus au courant des façons Google ou Facebook utilisent nos données.

«La grande chose que nous nous efforçons pour la transparence», dit Erickson. "Faire que les agriculteurs sont conscients des utilisations secondaires ou tertiaires."

La politique de confidentialité de climat Corp. dicte que les agriculteurs continuent à posséder leurs données après elle est partagée, et que les données ne seront pas utilisées à des fins non explicitement approuvés par l'agriculteur. Pourtant, dit-il Fraley envisage d'utiliser les données de commercialiser des produits et des services personnalisés aux agriculteurs; un agriculteur dont les cultures souffrent d'une infestation de la maladie ou un insecte pourrait obtenir une annonce pour des traitements chimiques appropriés, par exemple.

"Il ya une énorme occasion sur le côté marketing," dit-il. "Nous sommes en train de l'explorer."

Confidentialité préoccupations de côté, les agriculteurs américains semblent être dans l'achat. Selon Friedberg, avant l'acquisition Monsanto, moins de 10 millions des 161 millions d'hectares de terres agricoles ont été des États-Unis étant d'élevage avec l'aide de logiciels climatique Corp.. Aujourd'hui, ce nombre a augmenté à plus de 60 millions. En d'autres termes, plus d'un tiers des terres agricoles des États-Unis est maintenant cultivé avec la direction de données climatiques Monsanto. Et elle continue de se développer rapidement: selon le climat Corp., le nombre de comptes climatique de base est passé de 30 000 à plus de 70 000 seulement depuis le printemps de cette année.

"L'information devient lui-même l'entreprise"

Pour les données de pression de Monsanto, le marché américain ne est que le début.

Les efforts visant à accroître les rendements des cultures sont particulièrement importants dans le monde en développement. La population mondiale devrait gonfler à plus de 9 milliards de personnes d'ici à 2050 - plus de la moitié de cette croissance en Afrique. L'Organisation pour l'alimentation et l'agriculture des Nations Unies estime que, par suite, la production alimentaire devra augmenter de 70 pour cent. Mais selon le dernier rapport sur ​​le changement climatique de l'ONU, en Asie du Sud et l'Afrique subsaharienne - les deux régions où l'insécurité la plus alimentaire - sont effectivement attendu à voir une baisse de 8 pour cent des rendements des cultures en 2050, grâce à la hausse des températures et des précipitations de plus en plus sporadiques .

Fraley estime qu'en Afrique centrale, une ferme typique de maïs produit moins d'un 10ème de ce que la parcelle de même taille donnerait aux États-Unis, en dépit de la qualité du sol et la météo à peu près équivalent. Graines mal élevés sont une partie du problème, dit-il, mais la biotechnologie ne peuvent pas combler le vide en soi. Ce est parce que les pays africains souffrent aussi d'un manque chronique de données météo base que les agriculteurs américains tiennent pour acquis. Afrique sub-saharienne (hors Afrique du Sud) a à peu près une station météo par 239 000 miles carrés; les États-Unis a une station par 14 000 miles carrés.

La nécessité de mieux les données devient de plus en plus grande que le changement climatique modifie les précipitations, qui ont informé les pratiques agricoles pour les générations. Une étude 2012 de l'ONU a constaté, par exemple, que, entre les années 1970 et les années 2000, les précipitations au cours principale saison des pluies de la Tanzanie a chuté de près de 30 pour cent. La saison des pluies commence maintenant un mois plus tôt, ainsi.

Ce que les agriculteurs du monde en développement ne ont, cependant, ce est téléphones cellulaires. Et ce est là que Monsanto voit une occasion de distribuer ses données. "Il y aura valeur de l'information sur les cultures et les géographies où nous ne faisons pas actuellement affaires, donc ce est une excellente occasion d'élargir notre empreinte et de nous faire entrer dans de nouveaux espaces», dit Fraley. "Lorsque l'information elle-même devient l'entreprise, nous voyons beaucoup de possibilités."

Au-delà des prévisions météorologiques, des services de données mobiles pourraient aider les agriculteurs africains à identifier les ravageurs et les maladies - texte dans une photo d'un bug mystérieuse, et obtenir des conseils sur la façon de se débarrasser de lui. Ils pourraient aussi aider à relier les agriculteurs dans des villages éloignés des marchés urbains pour leurs récoltes, dit Andrew Mattick, un ancien consultant agricole de la Banque mondiale qui est actuellement basé au Mozambique. Les agriculteurs ruraux sont souvent tellement isolés des marchés, dit-il, qu'il est impossible de savoir se ils obtiennent un prix équitable pour leurs produits.

«Quand vous n'êtes pas liés aux marchés», dit-il, "vous ne avez pas idée de combien coûte un chou à Maputo [la capitale]." Les données mobiles pourraient aider à combler ce fossé.

Monsanto est déjà actif avec les services de données en Inde, où, selon Friedberg quelque 3 millions de petits exploitants ont signé les mises à jour de message texte qui sont essentiellement une version simplifiée de l'application de base climatique. Champ par champ efforts de cartographie sont en cours en Amérique du Sud, m'a dit Fraley, et des services de SMS sont en cours de développement pour l'Afrique, où la portée de la société est actuellement relativement faible.

Outils de données "vont transformer l'agriculture des petits exploitants à travers l'Afrique», dit Fraley. "Même les agriculteurs qui ne peuvent pas lire ni écrire peuvent intuitivement digérer l'information sur un téléphone portable."

Bien sûr, des produits de données ne sont qu'une partie du modèle d'affaires. Il ya des limites strictes sur les cultures OGM en Inde et dans tous mais quatre pays africains, comme Michael Specter a récemment rapporté dans The New Yorker. Mais Fraley prévoit que les agriculteurs africains que commencent à partager des données sur leurs fermes, la société "sera d'abord utiliser cette approche pour soutenir notre entreprise de semences. Il ya une énorme opportunité de fournir aux producteurs africains de meilleures semences ".

En d'autres termes, les services de données fournis gratuitement en Afrique pourraient éventuellement alimenter retour d'informations sur les pratiques de plus en plus, les maladies et les problèmes d'insectes, et les conditions climatiques. Cette information pourrait être converti en semences développées spécifiquement pour les champs africains et vendus à des agriculteurs africains. La balle est déjà roule: En mai, la société a annoncé les résultats de la première récolte au Kenya d'une nouvelle variété de maïs résistant à la sécheresse qui avait été dans les travaux depuis 2008. Les rendements des nouvelles semences étaient deux fois la moyenne nationale, la société a déclaré.

Le véritable test pour les données de pression de Monsanto sera plus proche de la maison. Pour les agriculteurs qui ont déjà signé sur les services de l'entreprise, la valeur des récoltes au cours des prochaines années de se montrer si une application Smartphone peut vraiment tirer le maïs supplémentaire à partir de leur terrain - et de mettre de l'argent supplémentaire dans leurs poches. Friedberg est confiant qu'il le fera.

"Comme vous commencez à réaliser que la hausse est là», dit-il, «tout commence à changer."

L'agriculture dans le contexte du changement climatique?  Monsanto a une application pour ça
Cette histoire a été produit dans le cadre de la collaboration climat de bureau.